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EDWARD KIERNAN Y NELL LEWIS


La realidad virtual ayuda a la comunidad científica a descubrir nuevos medicamentos

Los químicos de C4X Discovery utilizan la tecnología de realidad virtual de Fornite, el conocido videojuego, para visualizar la estructura de moléculas complejas. Esta herramienta, llamada 4Sight, se ha utilizado ya para crear un medicamento para superar las adicciones. Los bioquímicos también utilizan esta tecnología para el desarrollo de medicamentos para combatir otras enfermedades, como el cáncer y el Parkinson.

Visualización de moléculas

Tradicionalmente, los científicos han utilizado modelos físicos para visualizar medicamentos. Pero 4Sight les permite trabajar con moléculas virtuales y ver cómo se mueven y responden a los estímulos. En el diseño de medicamentos es clave dar con la forma correcta de una molécula para que encaje en el bolsillo de una proteína diana. De no lograrse la forma correcta, la molécula podría no encajar, o incluso podría alojarse en un bolsillo diferente, con posibles efectos secundarios. “Para mover moléculas, es mucho más fácil interactuar con ellas que trabajar con un teclado y un ratón”, explica Craig Fox, director científico de C4X Discovery.

Según la compañía, la tecnología podría ayudar a reducir el margen de error durante el proceso de investigación farmacológica y permitiría a científicos de diferentes lugares trabajar en modelos de medicamentos en la misma sala virtual. “Transcurren entre diez y doce años desde la investigación inicial hasta el lanzamiento de un medicamento al mercado”, dice Fox, “a menudo se dice que es como tratar de encontrar una aguja en un pajar.”

Además es sumamente caro. Según el Centro Tufts para el Estudio del Desarrollo de Medicamentos, el desarrollo de un nuevo medicamento con receta que se apruebe para su comercialización cuesta, por término medio, unos 2.600 millones de dólares estadounidenses.

Gamificación

Cualquier medida que ayude a acelerar el proceso de desarrollo y hacerlo menos laborioso para los científicos es bienvenida. Por eso, C4X Discovery contrató a Phil Muwunga, previamente desarrollador de videojuegos, como jefe de Programación. “El programa es como un juego”, dice Muwunga, “tenemos una base de usuarios y queremos que repitan una acción una y otra vez. Y queremos que sea algo divertido e intuitivo”.

4Sight permite a los científicos visualizar datos únicos 4D (que miden espacio y tiempo, así como longitud, ancho y profundidad) que C4X Discovery ha acumulado de fármacos de moléculas pequeñas. “Estamos desarrollando una herramienta científica que los científicos usarán para mejorar su vida diaria”, dice Muwunga. “Dicho esto, vengo de la industria de los videojuegos y me tomo esto como un juego: la gente interactúa con él de la misma manera”.

Otros usos

La realidad virtual ha demostrado su potencial en otros ámbitos del sector sanitario. Se ha utilizado como una herramienta para la formación médica, para que los estudiantes aprendan anatomía humana a través de simulaciones. Los cirujanos pueden utilizarla para preparar operaciones complicadas, e incluso se ha utilizado como una herramienta para aliviar el dolor.

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